Breve historia de la Minería en Bolivia contada por una pared

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En uno de nuestros ocasionales paseos románticos por el sur de la ciudad de Oruro, nos encontramos con un interesante mural que resume en algo más de 1 Km. la historia de la minería en Bolivia desde la llegada de los españoles a estas tierras hasta nuestros días. Hace de lienzo el frontis del edificio de FUNESTAÑO, un lugar más que apropiado por tratarse de un monumento histórico nacional pues tenemos en nuestras narices lo que fue la primera planta metalúrgica instalada en el país para fundir metales a nivel industrial (1).

Dada la proximidad de un evento electoral que pudiera poner en peligro este esfuerzo ensuciándolo con afiches y garabatos de mal gusto, nos dimos a la tarea de fotografiar este mural por partes para admirarlo, conservarlo y eventualmente publicarlo en algún lado. Si bien las imágenes hablan por sí solas, consideramos apropiado acompañarlas con algunos pedacitos de historia extraídos de literatura recurrente que a manera de flashback se nos vienen a la memoria.

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La minería tal como se la conoce, empezó a practicarse en territorio de Bolivia desde 1545 con el descubrimiento del más grande yacimiento de PLATA del mundo en el famoso Cerro Rico de Potosí (2). Fue el capitán español Juan de Villarroel el responsable de tal hallazgo aunque la historia le atribuye el logro al indígena Huallpa. A partir de entonces se estableció un sistema de trabajo conocido como la “mita” que consistía en el trabajo obligatorio en las minas del Cerro Rico donde indígenas extraían la plata en faenas de hasta 20 horas diarias a plan de alcohol y coca para combatir el cansancio.

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La “mita” acabó con la vida de decenas de miles de indígenas de modos horriblemente inhumanos. Los cambios repentinos de temperatura al salir de la mina a la superficie los mataba de bronconeumonía, otros morían triturados en los molinos de mineral al caer por el cansancio o engancharse su ropa en los engranajes, muchos más morían envenenados al mezclar con sus pies el mercurio con mineral de plata para separar el metal de impurezas lo que intoxicaba su sangre. Tal era el sufrimiento que muchos preferían incapacitar, lisiar o matar a sus hijos varones para librarlos de la mita que diezmó a los indígenas, mismos que no gozaban de su vida, mujeres e hijos pues obligados a ir a la mina dejaban huérfanos, viudas, ganado perdido, casas desamparadas y pueblos destruidos. En lo posterior se sucedieron levantamientos indígenas y las guerras independentistas en América. Se fundó la República de Bolivia y la minería de la plata siguió marcando su destino hasta finales del Siglo 19. Personajes como Gregorio Pacheco o Aniceto Arce conocidos como los “patriarcas de la plata” financiados por inversionistas chilenos y británicos se harían ricos gracias a los yacimientos de Porco, Pulacayo y Huanchaca cuyos minerales salían en ferrocarril a los puertos chilenos para ser embarcados y llevados hasta Europa.

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Los yacimientos de plata explotados desde tiempos de la colonia y durante el período republicano comenzaron a agotarse, a esto se suma la caída de los precios en el mercado internacional. Entonces apareció el ESTAÑO que sería desde comienzos del Siglo XX el sostén de la economía boliviana merced al trabajo de Simón Iturri Patiño Santibañez más conocido como Simón I. Patiño que en 1899 descubrió en Llallagua el yacimiento estañífero más grande del planeta escondido en las entrañas del cerro Juan del Valle. Comenzaría entonces en Bolivia el período de la minería moderna con la instalación y puesta en marcha de gigantescas plantas concentradoras de mineral en los distritos mineros de Siglo XX, Catavi, Uncía y Llallagua. Si bien desde la mina se seguía extrayendo mineral con métodos primitivos usados en el período colonial y republicano, la mayoría del trabajo se hacía usando tecnología extractiva mucho más eficiente implementándose además prácticas de seguridad industrial. El paso de la plata al estaño provocó cambios en la elite minera y el ascenso de nuevos grupos empresariales que los activistas de izquierda llamaron la rosca minero oligárquica. El control del sector recayó especialmente en manos de Simón I. Patiño Mauricio Hochschild un judío alemán afincado en el país y Carlos Víctor Aramayo proveniente de una familia con tradición minera. La historia ha bautizado a estos tres personajes como Los Barones del Estaño.

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Las ideologías marxistas y socialistas surgidas en Europa se hicieron eco en América poco a poco. Particularmente en Bolivia se hicieron fuertes el sindicalismo y las luchas obreras por mayores salarios, menos horas de trabajo, mejores condiciones de vida, protestas que derivaron en huelgas y marchas que fueron cruelmente reprimidas por los militares provocando masacres de mineros como las de Uncía, Catavi y San Juan. El movimiento sindicalista minero sería la punta de lanza y cabeza de las luchas sociales en contra de las dictaduras militares y gobiernos conservadores hasta su declive en 1986 con la “Marcha por la Vida” rechazando el decreto de relocalización 21060.

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El triunfo de la Revolución Nacional en 1952 dio paso a la Nacionalización de las Minas con lo cual se ponía fin a la llamada rosca minero oligárquica expropiando las minas que eran de propiedad de los Barones del Estaño para ponerlas bajo el control del estado mediante la recién creada Corporación Minera de Bolivia (COMIBOL). Surgen las primeras ideas nacionalistas para pasar del extractivismo minero a la industrialización para fundir los concentrados de mineral en territorio boliviano en lugar de solo exportarlos. El industrial minero Mariano Peró había tenido éxito instalando la primera planta fundidora de estaño del país en Oruro, no sin antes luchar contra la rosca minero oligárquica la misma que pondría todo tipo de obstáculos para que el mineral boliviano no sea fundido en Bolivia. Tras mucho sufrimiento, finalmente se lograría inaugurar en 1966 la Empresa Nacional de Fundiciones (ENAF) hoy Empresa Metalúrgica Vinto en la ciudad de Oruro.

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Nuevas tecnologías y nuevos métodos de extracción se implementaron en la actividad minera en Bolivia cuyo producto estrella, el estaño comienza a agotarse de a poco dando paso a la producción y exportación de otros productos como el zinc y el plomo aunque solo en bruto y en forma de concentrados por falta de plantas fundidoras apropiadas para procesarlos. Los yacimientos más importantes San Cristóbal y San Vicente están en el sur de Potosí, su explotación está a cargo de grandes empresas multinacionales.

Créditos:

Finelez Llanque C.

Tito Yugar P.

Oscar Choque O.

Giovani Villan L.

Raúl Colque P.

Maritza Córdova P.

Vanesa Quispe M.

Oruro, Diciembre 2015

Notas.

(1) El edificio de FUNESTAÑO está sobre la Av. España frente al Museo Antropológico “Eduardo López Rivas” y al zoológico en la zona sur de la ciudad de Oruro. Hoy en día sigue funcionando con la razón social Operaciones Metalúrgicas S.A (OMSA) en la zona industrial de Huajara.

(2) Los incas extraían mineral antes de la llegada de los españoles aunque dicho trabajo no correspondía a un trabajo de explotación minera misma.

Documentos consultados:

  • Historia de la Minería Andina boliviana (Carlos Serrano Bravo, Potosí 2004)
  • Las Venas Abiertas de América Latina (Eduardo Galeano, Buenos Aires 2003)
  • Manifiesto de Agravios (Juan Vélez de Córdova, Oruro 1745)
  • Archivos Históricos de COMIBOL

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